Professor Kevin Verstrepen en zijn onderzoeksgroep van KU Leuven en het Vlaams Instituut voor Biotechnologie (VIB) starten met een experimentele brouwerij in het Kasteelpark van Arenberg in Heverlee (Leuven). Het team maakte faam met gistonderzoek. De expertise en uitgebreide gistdatabank liggen aan de basis van talrijke nieuwe smaken in bierland. Hiervoor werkt het laboratorium samen met grote en kleine brouwerijen in binnen- en buitenland. Nu lanceert Verstrepen met de steun van AB InBev een eigen proefbrouwerij.

Verstrepen en zijn team onderzoeken waarom bepaalde kenmerken van gistcellen sneller evolueren dan andere. Research naar nieuwe giststammen dient voor een breed scala aan toepassingen, van bier en wijn tot brood en industriële ethanol. Bepaalde giststammen geven meer smaak aan bier en zijn beter bestand tegen hogere alcoholpercentages.

Het onderzoek leidde in samenwerking met brouwerijen al tot nieuwe bieren. “Een eigen proefbrouwerij stelt ons in staat om onze nieuwe gisten nog beter te testen”, zegt Verstrepen. “In het lab kunnen we hooguit tien liter bier maken. We merken dat de gisten zich in grote brouwerijen waar ketels van duizenden liter gebruikt worden soms anders gedragen.  Nu we zelf een brouwerij hebben, kunnen we de allerbeste gisten ook op grotere schaal testen.”

AB InBev betaalde een derde van de 650.000 euro die nodig was voor de infrastructuur. “Met de opening van deze nieuwe proefbrouwerij doen VIB en KU Leuven een nieuwe stap vooruit waarvan wij als lokale wereldspeler mee de vruchten zullen kunnen plukken”, zegt David De Schutter, directeur technologietransfer en procesontwikkeling bij de Leuvense brouwer. “Studenten bio-ingenieur kunnen er kennismaken met het brouwproces. Dat is interessant voor AB InBev en de vele andere Belgische brouwerijen.”

“Onze nieuwe proefbrouwerij is  uitgerust met de allernieuwste technische snufjes. Dat laat naast een hoge reproduceerbaarheid en kwaliteit ook een hoge flexibiliteit in het productieproces toe”, stelt brouwingenieur Stijn Mertens. “Dat maakt van onze installatie de ideale testfaciliteit om nieuwe gisten en recepten uit te testen en te perfectioneren. Momenteel zijn de eerste opdrachten vanuit de industrie al ingepland.”