De robot van Octinion die autonoom aardbeien plukt, staat in de startblokken. Het bedrijf uit Leuven wil het prototype de volgende maanden testen bij enkele grote spelers. De commerciële lancering is gepland voor 2019. Octinion overweegt een gelijkaardige machine te ontwikkelen voor frambozen.

Octinion ontwikkelde een jaar geleden een robot die zelfstandig aardbeien kan plukken. Van commercialisering was de voorbije twaalf maanden nog geen sprake. Wel werd het prototype op punt gesteld. Dat werd voorgesteld op een internationaal aardbeiencongres in Antwerpen.

De robot speurt met drie camera’s naar rijpe aardbeien. Een automatische arm grijpt de vrucht voorzichtig vast en trekt die met een snelle en draaiende beweging los. “Het voordeel in vergelijking met andere types is dat het steeltje niet meekomt. De aardbei kan gepresenteerd worden met het kroontje naar beneden”, zegt ceo Tom Coen.

“Dit werkt ook sneller dan andere procedés. Momenteel kan de robot al per vijf seconden een aardbei plukken. Dat is bijna even snel als de mens. Die heeft daarvoor zo’n drie seconden nodig. Dat is ook ons uiteindelijke doel.”

De robot zal 100.000 tot 150.000 euro kosten. Geen kleine investering en daarom wordt voor kleinere bedrijven aan leasingformules gedacht. De ontwikkelaars verwachten dat de robot ook bij kan helpen bij verticale landbouw, waarbij gebruik wordt gemaakt van gestapelde kweeklagen in een fabriekshal, kantoor of winkel of in hoogbouw in steden.

Volgens de Boerenbond zijn voor de aardbeipluk in ons land 8.500 seizoenarbeiders nodig. Coen verwacht niet dat de robot snel tot banenverlies gaat leiden. De kleinere bedrijven gaan de machines allicht niet zo snel massaal inzetten. De robot kan volgens Octinion wel helpen om het steeds groeiende tekort aan plukkers mee op te vangen.