Het Leuvense Rega Instituut neemt op woensdag 13 september een hypermodern bioveiligheidslaboratorium in gebruik. Dat gebeurt naar aanleiding van de verhuis naar campus Gasthuisberg in Leuven. “In het volledig automatische lab gaan we ziekteverwekkende micro-organismen bestuderen en therapeutische opties ontwikkelen”, zegt Johan Neyts, professor virologie van KU Leuven.

Na meer dan zestig jaar neemt het Rega Instituut afscheid van de thuishaven in de Minderbroedersstraat in Leuven. Het centrum voor microbiologisch, immunologisch en medicinaal scheikundig onderzoek neemt op 13 september de intrek in een nieuwbouw op campus Gasthuisberg. Bij die gelegenheid reikt de faculteit Geneeskunde een eredoctoraat uit aan John Martin, stuwende kracht achter de ontwikkeling van het in Leuven ontdekte tenofovir. Dit geneesmiddel tegen aids wordt sinds 2001 in heel de wereld gebruikt.

Met de opbrengsten van de commercieel succesrijke hiv-remmer werd het nieuwe bioveiligheidslaboratorium gefinancierd. “Het 600 vierkante meter grote lab is het pronkstuk van het nieuwe gebouw. Het is een lab-in-a-box dat ons toelaat om volledig automatisch zeven dagen op zeven en 24 uur op 24 ziekteverwekkende micro-organismen te onderzoeken”, stelt professor Neyts.

In het lab nemen robots het werk over van de wetenschappers. In de opstartfase wordt gewerkt met weinig besmettelijke virussen zoals hiv. Nadien volgt onderzoek naar gevaarlijke varianten van griep. In de slotfase worden de meest gevaarlijke virussen zoals ebola aangepakt. Het Rega Instituut hoopt nieuwe vaccins tegen virale infecties en antibiotica tegen parasitaire ziektes te kunnen ontwikkelen.