De kans dat Leuvens onderzoek bijdraagt tot een geneesmiddel tegen alzheimer is een stuk groter geworden. De Amerikaanse start-up Denali Therapeutics nam een licentie op een antilichaam dat de Leuvense wetenschapper Bart De Strooper ontwikkelde.

Een team van onderzoekers van het Centrum voor Hersenonderzoek van de VIB-KU Leuven onder leiding van Bart De Strooper en Lucia Chavez-Gutiérrez ontdekte vorige zomer een nieuwe piste om de ziekte van Alzheimer te voorkomen. 

Denali Therapeutics haalde op de Amerikaanse technologiebeurs 250 miljoen dollar op. Het biotechbedrijf is een zogenaamde unicorn, een start-up van meer dan 1 miljard dollar. Het werd twee jaar geleden opgericht door drie veteranen van de Amerikaanse biotechreus Genentech. Zij vonden dat het wetenschappelijk onderzoek naar hersenziekten zoals alzheimer verkeerd werd aangepakt.

Onderzoek

Het bedrijf bekeek honderden opties voor vernieuwend onderzoek en koos er zes uit. Een van die zes is dat van Bart De Strooper. Deze wetenschapper, verbonden aan het departement neurowetenschappen van de KU Leuven, is wereldwijd gereputeerd voor zijn onderzoek naar de ziekte van Alzheimer.

De Strooper (58) ziet in de Amerikaanse interesse voor zijn werk een bewijs dat het onderzoek naar alzheimer herleeft. “De jonge biotech neemt het over van de big pharma. Ik ben optimistischer dan ooit dat we iets zullen vinden tegen alzheimer.”

Door de vergrijzing rukt alzheimer op. Toch zetten farmareuzen zoals Pfizer en Merck onlangs een punt achter hun zoektocht naar een middel tegen de hersenziekte, omdat de resultaten weinig beloftevol leken.

Financieel

Denali Therapeutics gaat het antilichaam van De Strooper combineren met een andere oplossing. “Alzheimer oplossen als het zich manifesteert, is eigenlijk te laat. We moeten vroeger ingrijpen en dus gezonde mensen behandelen. Dat kan al binnen drie tot vier jaar.”

Voor het Vlaams Instituut voor Biotechnologie (VIB) en de KU Leuven kan de Amerikaanse deal een financiële opsteker worden. Als het onderzoek tot een geneesmiddel tegen alzheimer leidt, profiteren het VIB, de KU Leuven en ook de onderzoekers via een klein percentage mee van de inkomsten.