Het VIL, het innovatieplatform voor de logistieke sector, onderzoekt de meerwaarde van draagbare robotpakken voor logistieke medewerkers. Zogenaamde exoskeletons of wearables geven het menselijke lichaam meer kracht en uithoudingsvermogen. In het project Exoskeletons for logistics gaat het VIL op zoek naar mogelijke toepassingen van deze technologie in de logistieke sector. Dat gebeurt in samenwerking met twaalf bedrijven, waarvan vier uit Vlaams-Brabant.

Exoskeletons geven het lichaam een boost. Draagbare robotpakken zijn een medisch hulpmiddel bij revalidaties maar de technologie kan ook in een werkomgeving voor ondersteuning zorgen. Tegenwoordig worden ze in de industrie al gebruikt voor het hanteren van zware gereedschappen.

Ook in de logistiek kan deze technologie een interessant hulpmiddel zijn. Manuele handelingen zoals orderpicking, verpakken, stapelen, laden en lossen kunnen fysiek minder belastend zijn door het gebruik van exoskeletons. Oudere operatoren kunnen daardoor langer hun job blijven uitoefenen.

Exoskeletons worden onderverdeeld in twee categorieën. De passieve exoskeletons herverdelen de menselijke kracht, waardoor het lichaam minder zwaar belast wordt. Dat leidt bijvoorbeeld tot minder rugklachten. De actieve exemplaren zijn motorisch aangedreven en maken gebruik van extra energie van buitenaf. Het VIL zal beide types uittesten in de praktijk.

Ziekteverzuim

“We willen ervaring opdoen met een exoskelet dat de kracht van de medewerker ondersteunt”, zegt Roeland Motmans van het deelnemende bedrijf Colruyt Group. “Binnen Colruyt Group hebben we nog veel fysiek werk. Doelstelling is ziekteverzuim te verminderen of te verkorten.”

“Een eerste insteek is vanuit re-integratie. Mensen die langdurig zijn uitgevallen door de rug of schouders kunnen mogelijk sneller het werk hervatten met de tijdelijke ondersteuning van een exoskelet. Een tweede insteek is te kijken naar fysieke werkposten, waar verbeteringen niet evident zijn. Een exoskelet kan dan preventief ingezet worden als andere maatregelen niet lukken.”

Productiviteit

Het VIL zal in het project de verschillende types exoskeletons en hun kostprijs in kaart brengen. Bovendien wordt onderzocht bij welke taken van een logistieke medewerker exoskeletons hulp kunnen bieden. De praktijktesten zullen uitwijzen in welke mate deze pakken ergonomisch ondersteunend zijn en of het gebruik ervan leidt tot meer productiviteit. De medische validatie en de conformiteit met het arbeidsrecht worden mee opgenomen in het project.

De vier deelnemers uit Vlaams-Brabant zijn warenhuisketen Colruyt uit Halle, leverancier van industriële productiviteitsoplossingen Atlas Copco uit Overijse, zuivelproducent Danone uit Rotselaar en batterijensorteerder Sortbat uit Tienen. Het project loopt tot maart 2019.