Het Europese satellietnavigatiesysteem Galileo is in werking getreden. Een van de belangrijke doelstellingen van het project is dat de signalen van de satellieten moeilijker te vervalsen zijn. Leuvense onderzoekers hebben een belangrijke bijdrage geleverd aan de beveiliging van de signalen.

Navigatiesystemen werken met satellieten die vanuit een vaste positie signalen uitsturen. Uit de afstand tot vier of meer satellieten kan een ontvanger zijn eigen positie en tijd bepalen. Dat kan echter fout lopen wanneer hackers zelf signalen uitsturen die de echte overstemmen. De authentieke signalen komen niet meer aan, waardoor de ontvanger een valse locatie bepaalt.

De Europese Commissie zet alle middelen in om zich te kunnen onderscheiden van andere navigatiesystemen, zoals de Amerikaanse tegenhanger gps. Professor Vincent Rijmen van het departement Elektrotechniek ESAT KU Leuven, gespecialiseerd in computerbeveiliging, en doctoraatsstudent Tomer Ashur hebben de Europese Commissie geadviseerd over de methode van authenticatie, zodat de Galileo-signalen moeilijker te vervalsen zijn. Die authenticatie gebeurt door middel van elektronische handtekeningen. Vergelijkbaar met de manier waarop een elektronische identiteitskaart toegang geeft tot Tax-on-web.

Om de opstart van Galileo niet te vertragen mochten de onderzoekers voor de authenticatie alleen de bits inzetten die nog niet gebruikt worden voor navigatie. “Daarom kozen we voor de TESLA-methode om elektronische handtekeningen te plaatsen”, zegt Rijmen. “Zulke TESLA-handtekeningen passen in honderd bits. Zij vervallen snel, maar bij satellietnavigatie is dat geen nadeel omdat de locatie toch na dertig seconden opnieuw bepaald wordt.”

Voordat het grote publiek er gebruik kan van maken, moet de methode nog getest en gevalideerd worden. “Vanaf 2018 zal de service publiek beschikbaar zijn op enkele van de Galileosatellieten. Vanaf 2020 moeten alle satellieten de methode ondersteunen. Om er gebruik van te maken heb je wel een speciale ontvanger nodig die de elektronische handtekeningen kan verifiëren. Die ontvangers zijn in ontwikkeling.”