De Belgische mededingingsautoriteit (BMA) is maandag binnengevallen op de kantoren van British American Tobacco (BAT) in Groot-Bijgaarden, deelgemeente van Dilbeek. Het bedrijf wordt verdacht van prijsafspraken. De praktijk zou al jaren aan de gang zijn.

De Belgische concurrentiewaakhond voerde nog andere huiszoekingen uit bij fabrikanten en groothandels van tabaksproducten. De geviseerde bedrijven in de tabakssector worden verdacht van praktijken die de werking van de vrije markt verstoren.

Om welke andere bedrijven het gaat, is niet bekend. “Wij noemen geen namen. Maar het gaat om een groot onderzoek”, stelde auditeur-generaal Veronique Thirion. De mededingingsautoriteit is alleen bevoegd voor inbreuken op het Belgische grondgebied.

De huiszoekingen zijn nog maar een eerste stap. De duur van het onderzoek zal afhangen van verschillende factoren, zoals de graad van complexiteit, de medewerking van de betrokken ondernemingen en de uitoefening van de rechten van verdediging. Normaal duurt zo’n onderzoek een tot drie jaar. Als er bewijzen worden gevonden van prijsafspraken riskeren de bedrijven boetes tot maximaal tien procent van hun omzet in België.

“Het bezoek kwam onverwacht. Het betekent niet dat we schuldig zijn aan anti-concurrentieel gedrag”, liet British American Tobacco weten in een persbericht. Het bedrijf zegt dat het zijn volledige medewerking verleent aan het onderzoek.