Danone blijft investeren in de fabriek in Rotselaar. “België is een referentie binnen de groep en er wordt voortdurend in geïnvesteerd”, zeggen topman Wim Bauwens en fabrieksdirecteur Jurgen Berckmans. 

Danone Rotselaar is met zijn 31.150 vierkante meter aan fabrieks- en logistieke hallen de grootste vestiging van de Franse zuivelproducent in Europa. In de fabriek draaien twaalf lijnen, tien voor drinkyoghurts en twee voor potjesyoghurt, zo goed als 24 uur op 24, 7 dagen op 7. De hoeveelheden melk die verwerkt worden, zijn bijna hallucinant: Dageljiks wordt er zo’n 400.000 liter melk verwerkt van een honderdtal Belgische melkveehouders. Totale output van de fabriek: zo’n half miljoen potjes Activia en Vitalinea en 5,5 miljoen flesjes Actimel per dag.

Export 

“We mogen best trots zijn met zo’n productie in België, terwijl zovelen wegtrekken”, zegt Wim Bauwens, die sinds negen maanden de leiding heeft over Danone in de Belux. Liefst 95% van de productie in Rotselaar wordt geëxporteerd naar de rest van Europa. In zuivel, waar alles net dat tikkeltje sneller moet gaan, is het dan belangrijk dichtbij de consument te zijn.

Investeringen 

Drie jaar geleden pompte de groep nog een stevige 13,5 miljoen euro in twee nieuwe productielijnen, zodat de Belgische fabriek naast drinkyoghurts ook yoghurt in potjes kon produceren. Maar sindsdien zijn de investeringen niet stilgevallen. Jurgen Berckmans: “Drie miljoen voor grotere en modernere stockagetanken, 1,5 miljoen voor een heel nieuw pijpensysteem tussen die tanks en de lijnen, 300.000 euro voor laser- in de plaats van inkjetprinters. Alles samengeteld komen we ook dit jaar weer aan zo’n 10 miljoen euro aan investeringen, hoor, ook al is dat dan misschien niet in één keer.”

500 werknemers 

In de productie zijn er alles samengeteld zo’n 350 mensen aan de slag, in het naastgelegen logistieke centrum nog eens 150. Dat zijn er weer evenveel als in 2013, toen Danone België het mes moest zetten in zijn personeelsbestand en zo’n 75 jobs in gevaar kwamen. De reden: de tanende verkoop van Actimel, door de economische crisis en de nieuwe regels van de Europese Voedselautoriteit, waardoor de werking van de probiotica niet bewezen werd geacht. Dat deed de reputatie van onder andere Actimel geen goed, waardoor de productie in een viertal jaar tijd met een derde moest worden teruggeschroefd.

Minder suiker

En yoghurt is nog steeds niet het favoriete voedingsmiddel van de Belgen en bij uitbreiding Europeanen. Volgens het Belgisch Comité van de Internationale Zuivelbond stabiliseert de yoghurtconsumptie. Daar wil Danone verandering in brengen. “We moeten hen yoghurt opnieuw helpen ontdekken”, is Bauwens overtuigd. “De consument is nog nooit zo bezorgd geweest om de kwaliteit van zijn voeding. Maar slechts een kleine minderheid van de Belgen consumeert de dagelijks aanbevolen hoeveelheid melkproducten. Het is ons doel hen er weer op te wijzen dat yoghurt én gezond én lekker is.” De zuivelproducent steekt daarvoor zijn eerste, oorspronkelijke yoghurt in een nieuw jasje én recept, met onder meer een lager suikergehalte en niets van artificiële kleurstoffen. “Want als de markt weer groeit, is er ook voor Danone Rotselaar nog ruimte om te groeien”, besluit Berckmans.