Eetbare insecten zijn een volwaardig en gezond voedingsmiddel. In vergelijking met vlees hebben ze ook een veel kleinere ecologische voetafdruk. Ze stoten amper broeikasgassen uit en vergen weinig water en ruimte. Die insecten zijn heel wat milieuvriendelijker te kweken dan bijvoorbeeld runderen. Dat stelt Leen Van Campenhout, docente aan de KU Leuven en verbonden aan de technologiecluster bioengineering technologie op de campus Geel.

Van Campenhout coördineert aan de KU Leuven het Lab4Food. Dat bestudeert de voedingswaarde van insecten. In haar lab onderzoekt de microbiologe hoe voedingsproducten kunnen verrijkt worden met insecten.

Volgens Van Campenhout kunnen insecten zoals sprinkhanen, krekels en meelwormen als voedingsmiddel vlees perfect vervangen. “Je moet een psychologische barrière over. Maar als mensen proeven, zijn ze meestal aangenaam verrast. Sommigen spreken van een subtiele notensmaak. Veel hangt ook af van de bereiding.”

Markt

Het federaal voedselagentschap keurde al in 2014 een tiental insecten goed voor consumptie. Er kwamen nieuwe producten op de markt. Maar bij gebrek aan interesse zijn die inmiddels weer uit de supermarkten verdwenen. Eetbare insecten zijn momenteel alleen in speciaalzaken te krijgen.

Buiten België is er meer interesse. “Omdat ons voedselagentschap vrij vroeg eetbare insecten erkende, is België in Europa een van de koplopers. Wij exporteren insecten naar onder meer Zwitserland, waar onze kwekers de vraag nauwelijks kunnen bijhouden.”

De sector van de insecten is volop in beweging. “We zien een evolutie van kleinschalige kweek naar massaproductie. Diverse Europese landen passen hun wetgeving aan om eetbare insecten toe te laten.”

Insecten hebben veel meer toepassingen dan alleen voeding. Hun uitwendig skelet bevat chitine, een stof die gebruikt wordt in plastic folie. Hogeschool Thomas More experimenteert met een handcrème die sprinkhanenvet bevat.