Bij Audi Brussels in Vorst kunnen de arbeiders met een collaboratieve robot (cobot) van de nieuwste generatie communiceren door middel van gebaren. De cobot met de naam Walt is het resultaat van het project ClaXon van Imec.icon. De Leuvense onderzoekshub onderzocht hoe mensen kunnen samenwerken met de nieuwste generatie industriële robots.

Robots zijn niet nieuw in de automobielindustrie. Ze worden er al sinds de jaren zeventig gebruikt. Maar tot dusver moesten ze zorgvuldig afgeschermd worden van de arbeiders in de directe omgeving, vooral om ongevallen te vermijden.

De nieuwste generatie robots is collaboratief: ze maken samenwerking mogelijk tussen mens en machine zonder veiligheidskooi. De robot houdt voortaan de mens in de gaten. De zwaaiarmen van cobots worden uitgerust met flexibele gewrichten, waarmee vermeden wordt dat een arbeider gewond wordt bij een botsing.

Dat gaat dan weer ten koste van de accuraatheid. De projectontwikkelaars, onder wie de Belgische groep Robovision, ontwikkelden software die de veiligheid van de arbeiders ondersteunt en tegelijkertijd de precisie van de cobots met zestig procent verhoogt.

Audi Brussels heeft voorlopig één exemplaar van de moderne cobot. “Walt is de eerste volledig operationele cobot die probleemloos samenwerkt met de menselijke collega’s”, zegt fabrieksdirecteur Patrick Danau.

Volgens projectleidster An Jacobs van Imec-VUB zijn veiligheid en precisie belangrijke voorwaarden om cobots te introduceren in de industrie. “Door proeftuinonderzoek hebben we uitgebreid getest wat werkt en wat niet. Met echte prototypes en echte operatoren in een echte productieomgeving.”